Charcot en La Salpêtrière: Teatro y Ciencia

El Teatro de la Histeria: Charcot y su Controversial Enfoque en La Salpêtrière

En los anales de la medicina, hay episodios que desafían nuestra comprensión actual de la ciencia y la ética. Uno de tales episodios fue el singular espectáculo de la histeria que se llevaba a cabo en el hospital parisino de La Salpêtrière, bajo la dirección del neurólogo francés Jean-Martin Charcot. Su abordaje de la histeria, visto con ojos contemporáneos, se asemeja más a una representación dramática que a una práctica médica seria.

Los Martes de Charcot: Ciencia o Circo?

Los martes eran días especiales en La Salpêtrière, donde Charcot, acompañado de sus discípulos, como Joseph Babinski y Gilles de la Tourette, llevaba a cabo sus famosas lecciones sobre la histeria. La audiencia, formada por una mezcla de periodistas, intelectuales y curiosos de la alta sociedad, se congregaba en el anfiteatro para observar los supuestos ataques histéricos inducidos por hipnosis. Este acto, que parecía sacado de una novela, fue inmortalizado en el lienzo de André Brouillet, evidenciando el carácter casi teatral de la medicina de la época.

La Crítica de Munthe: Un Testimonio Revelador

El médico sueco Axel Munthe, en su obra autobiográfica «La Historia de San Michele», ofrece una visión crítica de estos eventos, describiéndolos como una farsa mezclada de verdad y engaño. Munthe, un experto en hipnotismo, cuestionaba la validez de los métodos de Charcot y su espectáculo, sugiriendo que había un componente de sugestión colectiva en la aceptación acrítica de sus teorías.

Didi-Huberman y la Iconografía de la Histeria

El historiador de arte y filósofo francés Georges Didi-Huberman, en su obra «La invención de la histeria», analiza cómo las fotografías de las pacientes, que se suponía validaban las teorías de Charcot, nunca lograron identificar la causa real de la histeria. Estas imágenes, que se distribuían ampliamente, contribuyeron a la construcción de un mito médico que perduró hasta bien entrado el siglo XX.

El Ocaso de un Legado

Tras la muerte de Charcot en 1893, su legado se desvaneció rápidamente. Las teorías que una vez fueron veneradas se rechazaron y sus amigos lo abandonaron. Incluso una estatua erigida en su honor acabó fundida durante la Segunda Guerra Mundial, y no hubo esfuerzos significativos para restaurar su memoria.

La Histeria: ¿Descubrimiento Poético o Mito Médico?

El interés por Charcot y la histeria resurgió con los surrealistas franceses, quienes veían en la histeria un «descubrimiento poético». Sin embargo, la Asociación Americana de Psiquiatría desmitificó la histeria como una enfermedad real en 1952, considerándola más un mito que un diagnóstico clínico.

La historia de Charcot en La Salpêtrière es un recordatorio de que la medicina, como cualquier otra disciplina, está sujeta a las modas y a la influencia de la cultura y la sociedad de su tiempo. Aunque los métodos y teorías de Charcot hoy parecen más cercanos al entretenimiento que a la ciencia, nos ofrecen una perspectiva valiosa de cómo la comprensión de la mente humana y sus trastornos ha evolucionado con el paso del tiempo.

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